Fallet Ricky McCormick och hans märkliga chiffer

Amerikanen Ricky McCormick hittades död på ett majsfält i Missouri 30 juni 1999. Han var då 41 år gammal. Fallet kallnade. En dag, tolv år senare, avslöjade FBI att man funnit två stycken papperslappar i McCormicks ficka. På lapparna fanns ett kodat meddelande som inte ens FBIs chifferexperter hade kunnat lösa. Hur kunde en man som knappt kunde stava till sitt eget namn konstruera ett så avancerat chiffer?

mccormick
Ricky McCormick

Ricky McCormick var en strulputte. Han hade hoppat av skolan redan i High School, kunde knappt läsa och skriva, hade aldrig haft något arbete under någon längre period och hade aldrig varit gift. Hans liv var en flyende tillvaro där han bodde hos skumma kompisar eller i andra hand för att av och till landa hemma på soffan hos sin mor. Ricky McCormick hade minst fyra barn med olika mammor. Två av dessa barn fick han tillsammans med en mycket ung flicka i början på 1990-talet. 1992 dömdes han till fängelse för våldtäkt på denna flicka som vid tillfället var yngre än fjorton år. Enligt rätten skulle han ha inlett sexuell samvaro med henne när hon var bara elva år och därför dömdes McCormick till det som i USA kallas Statutory Rape. Efter att ha avtjänat elva månader av straffet släpptes han och var snart tillbaka på gatorna i St Louis.

McCormick led av kroniska hjärt- och lungproblem och vid sin död uppbar han ett snålt tilltaget sjukbidrag som han ibland drygade ut med diverse ströjobb och narkotikahandel. Enligt en släkting levde han i sin egen värld och det finns därför misstankar om att han utöver sina kända besvär också led av någon form av psykisk sjukdom. Till och med McCormicks egen familj beskrev honom som ”efterbliven” och enligt familjen kunde McCormick med nöd och näppe stava till sitt eget namn. Läsningen var det ännu sämre ställt med, Ricky McCormick betraktades av sin omgivning som illitterat.

Det var alltså en synnerligen misslyckad figur som iklädd skitiga Lee-jeans och en vit T-shirt och med ansiktet nertryckt i leran låg dumpad på ett majsfält utanför St Louis, Missouri den 30 juni 1999. En förbipasserande bilist upptäckte något som såg ut som en kropp en bit från vägen på Highway 367 nära West Alton, Missouri. Varför McCormick befann sig där är ett mysterium i sig eftersom fyndplatsen ligger 24 km från hans dåvarande hemadress. McCormick saknade bil och ingen kollektivtrafik passerade området. Kroppen befann sig i delvis förruttnelse och han verkar ha legat i sommarvärmen några dagar. Detta gjorde att man inte fastslog någon direkt dödsorsak, man nöjde sig med att identifiera honom genom de fingeravtryck man redan hade i registren. Dödsfallet ansågs till att börja med inte vara ett mordfall eftersom det inte fanns några indikationer på att McCormick skulle vara hotad samtidigt som ingen hade anmält honom försvunnen. Några dagar tidigare, den 25 juni, hade han varit på ett sjukhus i St. Louis för att genomgå en rutinundersökning för sin astma och efter det hade ingen sett honom. Tidningarna skrev om att en kropp hittats men ingen nämnde någonting om det skulle vara några konstigheter med dödsfallet eller att något chiffer påträffats. Ricky McCormick försvann in i statistiken och sedan glömdes han bort av världen.

Det var först tolv år senare, i mars 2011, som FBI bestämde sig för att etikettera om dödsfallet som mord. McCormick hamnade på FBIs hemsida. I samband med detta avslöjades också att man på kroppen anträffat två lappar med tecken, siffer- och bokstavskombinationer i långa rader i vad som påminde om ett chiffer. Koden är skriven på två olika papperslappar och båda två ser ut på samma sätt. Ett virrvarr av bokstäver och siffror som ibland är inneslutna av parenteser. Dan Olson, chef för FBI Cryptanalysis and Racketeering Records Unit (CRRU) säger att det finns skäl att tro att koden kan leda till information som kan komma att sprida ljus över det som FBI idag betecknar som ett mycket märkligt mord. McCormick och hans lappar rankas högt på CRRUs topplista över olösta fall. Koderna förblir olösta och McCormicks eventuelle mördare är fortfarande okänd för polisen.

notes_mccormick
Här är de båda lappar om polisen fann i fickan på den döde Ricky McCormick. Klicka för stor bild.

FBIs kodknäckare löser vanligen ett standardchiffer på ett par timmar. Man arbetar metodiskt och i fyra steg. Steg ett är att identifiera vilket språk som använts. Steg två är att avgöra vilken typ av system som chiffermakaren använt. Ibland kan bokstäverna i ett chiffer vara vara utbytta sinsemellan rakt igenom och ibland kan bokstäverna ”hoppa” mellan bokstäverna på chiffret och bokstäverna i alfabetet så att exempelvis ett A i chiffret kan betyda ett E i alfabetet. Ibland kan bokstäver stå för olika saker, till exempel kan en bokstav stå för en viss person eller plats. Steg tre är att rekonstruera kodnyckeln som förklarar hur bokstäverna är utbytta och steg fyra är att tillämpa denna nyckel för att sedan lösa chiffret.

CRRU-chefen Dan Olson arbetade personligen med McCormicks kod i två veckor utan att komma längre än till steg två. Han kom fram till att språket som användes var engelska. Därefter tog det stopp. Dan Olson vände sig då till sina kollegor. Mellan femton och tjugo analytiker kämpade med chiffret men även där misslyckades man med att komma till någon klarhet. Då vände sig Dan Olson till The American Cryptogram Association som tog upp saken på sitt årliga konvent i Ontario, Kanada. Tjugofem hängivna amatörkodknäckare lade sina pannor i djupa veck, men till ingen nytta.

FBIs välutbildade och synnerligen erfarna kodknäckare och en hel hop glada amatörer hade alltså misslyckats med att lirka upp ett chiffer som tillverkats av en illitterat halvkriminell man som inte ens slutfört High School. Enligt Ricky McCormicks släktingar brukade McCormick roa sig med att sitta och pilla med sina lappar med bokstäver på redan som pojke men eftersom han ansågs vara efterbliven tog ingen honom på allvar och ingen lade sig vinning om att lära sig förstå hur chiffren fungerade.

Den här historien saknar självfallet inte kritiker. En del menar att McCormicks chiffer inte alls är något chiffer utan bara slumpmässigt klotter fabricerat av en psykiskt störd individ som kanske själv trodde att han skrev. CRRU-chefen Dan Olson är dock övertygad om att texten har en betydelse, även om McCormicks anteckningar kanske snarare var riktade till honom själv än till någon annan. Dan Olson är också övertygad om att chiffret går att lösa och därför fattade han 2011 det kontroversiella beslutet att lägga ut lapparna på FBIs hemsida i hopp om hjälp från den stora detektiven allmänheten.

Vad är dina tankar om McCormicks chiffer? Lämna gärna en kommentar.

Du kanske även gillar det här?